Intervista con Willemien De Villiers

“Bride”, hand stitched on found, stained vintage domestic linen, copyright Willemien De Villiers

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Willemien De Villiers è un’artista e scrittrice sudafricana che vive e lavora a Muizenberg, Città del Capo.
Attraverso i suoi lavori tessili, Willemien supera i confini della cultura tradizionale sovvertendo l’idea del ricamo inteso come delicata attività femminile o semplice mezzo di decorazione, mostrandone invece le enormi potenzialità comunicative. Utilizzando i temi della natura, le sue opere affrontano in modo intimo e personale i temi del patriarcato, della violenza domestica, delle differenze di genere, della divisione e delle disparità sociali.

Website: https://www.willemiendevilliers.co.za/

Instagram: https://www.instagram.com/willemien_de_villiers/

Facebook: https://www.facebook.com/willemienstudio/

Willemien, perché la tua scelta è rivolta proprio al tessile come mezzo espressivo? Puoi raccontarci il percorso che ti ha portato a diventare un’artista tessile?

Da quando ne ho memoria, ho sempre amato i tessuti, soprattutto quelli naturali come il cotone e il lino. Spesso scherzo dicendo che ero una pianta di lino in una vita precedente, a causa della mia affinità con questo particolare materiale – l’odore, il peso e la consistenza ruvida mi trasportano immediatamente in un luogo di grande felicità.

Adoro lavorare con le mie mani, sia che si tratti di argilla, pittura, stampa o cucito – preferisco cucire un intero indumento a mano piuttosto che utilizzare la mia macchina per farlo. Mi piace il fatto che si tratti di un processo silenzioso che diventa quasi inevitabilmente una meditazione.

Dopo aver terminato gli studi di Belle Arti alla fine degli anni ’70 (Università di Pretoria, Gauteng, Sudafrica) ho iniziato a lavorare come designer in una tipografia tessile che utilizzava ancora metodi di stampa in piano accanto a metodi di stampa rotativa più avanzati. Quando me ne sono andata, ho continuato a stampare il tessuto a casa, spesso migliorando i disegni con la cucitura. Ho fatto una grande deviazione, prima di tornare finalmente al lavoro tessile, passando un decennio a scrivere (ho pubblicato due romanzi, oltre a diversi racconti), a lavorare in una piccola fabbrica di ceramiche e a passare il tempo a dipingere (olio su tela).

In che modo la cultura sudafricana influenza il tuo modo di fare arte?

Non ci sono influenze evidenti di cui sono a conoscenza, ma quelle sottili devono essere in gioco – ma sono probabilmente difficili da notare. Anche se sono sempre ispirata dalla natura e dai fenomeni naturali, i temi che affronto nel mio lavoro provengono da un luogo profondamente personale. La serie che ho fatto per evidenziare il flagello della violenza domestica, e altre forme di violenza contro donne e bambini, è stata influenzata da quella che (purtroppo) potrebbe essere definita una cultura della violenza in Sudafrica. Rimane una società patriarcale con scarsa considerazione per i diritti delle donne, nonostante la nostra costituzione e le leggi progressiste.

“Bride 1”, hand stitched with cotton embroidery thread on found domestic linen,  copyright Willemien De Villiers

”Bride 2”, hand stitched with cotton embroidery thread on found domestic linen,  copyright Willemien De Villiers

Quali delle tue opere tessili ti rappresenta di più e a quale ti senti più legata?

Ogni pezzo che ho fatto è una derivazione di quello che ho fatto prima. E’ difficile isolare una delle mie opere preferite – dopo aver detto questo, alcune spiccano. Per un certo periodo di tempo mi sono sentita molto attratta dalle immagini di persone che salvano sconosciuti, per esempio in un contesto di salvataggio in mare, o di pronto soccorso somministrato in un incidente. Sospetto di essere alla ricerca di una sorta di guarigione emotiva a causa della disconnessione che sento spesso, vivendo in una società profondamente divisa, in uno dei paesi più disuguali al mondo. La serie Save Me ne è un esempio. Mi è anche piaciuto realizzare una piccola serie in cui immaginavo un mondo in cui esiste un diverso tipo di mascolinità non tossica, cortese e gentile. Ho usato schemi anatomici vintage di organi riproduttivi maschili e li ho cuciti su vecchie tovaglie di lino, mescolati a motivi floreali. Un giorno vorrei tornare su questo tema per continuare a svilupparlo.

Nella tua biografia parli del ricamo come atto devozionale, una forma di meditazione. Puoi dirci cosa significa questo?

Non sono una persona religiosa, ma sento che ogni atto ripetitivo, fatto con intenzioni e scopi profondamente sentiti, rallenta la mente fino al qui e ora. In questo senso, cucendo punto dopo punto, fila su fila, comincio a sentirmi come quando si recita un mantra, una preghiera, o si contano le prostrazioni ripetitive… Lo chiamerei una devozione al tempo, o senza tempo.
Il ricamo, per me, è un atto che segna il tempo e lo registra.

“Hooked Unhooked Baby”, copyright Willemien De Villiers

Nelle tue opere tessili, qual è il rapporto tra rappresentazione astratta e figurativa?

I miei lavori precedenti avevano tutti aspetti figurativi, di solito immagini di donne, uccelli, animali, morfologie vegetali e umane, specialmente quelle della riproduzione, che è così simile in tutte le specie, siano esse animali o vegetali. Sono attratta dalle immagini del Medioevo fino al XVI secolo circa, dove la scienza non era così chiara e assoluta; dove i confini tra piante e animali e minerali erano ancora sfocati. Mi piace l’immaginazione che c’è in quel lavoro.

Woman with Turtle è un esempio di connessione a stile libero che ho creato tra il mondo minerale, vegetale e animale, dopo aver esaminato varie immagini di quel periodo. Lavoro intuitivamente, seguendo il mio istinto; non sempre mi è possibile spiegare come arrivo ad un’immagine finale, in questo caso un simbolo geometrico, l’immagine embrionale di una tartaruga, la morfologia dei semi di una mela, più una pianta da fiore. Il risultato finale, per me, cattura il desiderio di connettersi a tutti gli esseri viventi – gli esseri umani non sono, dopo tutto, separati dal mondo naturale, ma parte di esso. Ultimamente il mio lavoro è diventato più astratto, un distillato della mia esperienza vissuta, si potrebbe dire, di essere donna nel mondo di oggi. Sto esplorando il colore rosa, in tutte le sue sfumature, dal rosa incandescente ai rosa pallido per bambini.

Woman with Turtle”, Hand stitched with cotton thread on used, stained domestic linen, copyright Willemien De Villiers

Qual è il tema o soggetto più ricorrente nel tuo lavoro? Come scegli i soggetti delle tue opere?

Il mio lavoro avrà sempre un messaggio femminista – la causa femminista è più importante che mai e molto di più deve essere fatto per aumentare la consapevolezza della disuguaglianza tra uomini e donne che esiste ancora oggi, in tutto il mondo. A volte il messaggio è davanti gli occhi e piuttosto brutale, come nella mia serie “Domestic”, dove ho usato come punto di partenza i servizi giornalistici sulla violenza domestica. Altre volte è più giocoso, come si è visto nella serie “Female Notions” dove ho usato nozioni di merceria (quei pezzi di biancheria intima femminile devono funzionare correttamente, come ganci e occhielli, reggicalze, reggicalze, cinghie per reggiseni, ecc.) Per lo più è da qualche parte nel mezzo, come si vede nella mia serie Bride, dove esploro il peso emotivo della parola ‘sposa’ – così diverso da quello di ‘sposo’.

Che tipo di materiali tessile preferisci?

Utilizzo solo tessuti di seconda mano, naturali e vintage come il cotone o il lino. Più sono strappati e macchiati, meglio è – vorrei poterli salvare tutti dall’essere buttati via. Se non sono macchiati, aggiungo macchie domestiche, usando caffè, tè, barbabietola, vino rosso, curcuma; scegliendo di celebrare tutte quelle macchie che la maggior parte delle donne sono abituate a rimuovere.

“Falling Flying”, copyright Willemien De Villiers

Willemien, sei anche una pittrice: qual è il rapporto tra i tuoi quadri e la tua arte tessile?

Entrambi i mezzi mostrano un certo orror vacui – la paura dello spazio vuoto (latino) o la paura del vuoto, dal greco kenofobia – che mi sembra di avere. Faccio il lavoro che faccio, nel modo denso di motivi da cui sono attratta, per tenere a bada una sensazione di vuoto e disconnessione. È una coercizione che mi lega al mondo reale.

“Connection”, oil on canvas, copyright Willemien De Villiers

Ci sono artisti a cui ti ispiri?

Troverò sempre il lavoro delle grandi artiste femministe come Kiki Smith, Louise Bourgeois, Georgia O’Keefe, Judy Chicago, Ana Mendita (e molte altre) di grande ispirazione e spesso mi ripropongo di passare più tempo online per immergermi nel loro lavoro; una sorta di riavvio e ricarica. Più vicino a casa, mi emozionano le sculture di Mary Sibande e le installazioni tessili in movimento di Igshaan Adams.

A cosa stai lavorando in questo momento?

Sto lavorando a una serie che esplora il concetto di “ragazza” e “donna”, visti attraverso lo sguardo maschile. Ho chiesto alla mia comunità Instagram di dirmi come vengono abitualmente chiamate, da ragazze e giovani donne, dai ragazzi e dagli uomini con cui sono cresciuti. E’ stato un esercizio molto illuminante, e ora ho un vocabolario molto più ampio di parole e termini brutti che vengono usati per descrivere la popolazione femminile. I termini iniziali erano in minoranza, e spesso molto paternalistici, come “animale domestico”, o “bambola”. Spero di creare una rappresentazione visiva di questa realtà – che purtroppo è ancora così diffusa – che sia al tempo stesso bella e divertente, in qualche modo rinnovatrice.

“Chicks and Sluts”, copyright Willemien De Villiers

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