Events

Alighiero Boetti – Thinking about Afghanistan

Alighiero Boetti, Tutto, 1988-89, embroidery on cloth, 97 x 134,5 cm

19 October – 22 December, 2021
TORNABUONI ART PARIS

16 avenue Matignon 75008 Paris

Following the success of the Salman Alighiero Boetti exhibition at Tornabuoni Art Milan (September 2021), which paid tribute to the figure of Salman Ali, Boetti’s longstanding assistant, the gallery is pleased to announce the Alighiero Boetti – Pensant à l’Afghanistan (Alighiero Boetti – Thinking about Afghanistan) exhibition, which will open in Paris on 18 October 2021 and presents the work of Alighiero Boetti (1940 – 1994) as seen through the lens of his relationship with Afghanistan and its people.

In the spring of 1971, while in search of “something distant”, Alighiero Boetti discovered Afghanistan. This was the beginning of a relationship that tied the man and his work to the Afghan people for 23 years until the artist’s death in 1994. Boetti maintained these links during the period of exile following the Soviet invasion of 1979, even welcoming some of his assistants into his own family in Italy. Afghanistan is the scene of the production of many of Alighiero Boetti’s best-known works, including the Mappe (1971-1994), made by female Afghan embroiderers. His artistic intentions, his experience of the country and his intellectual curiosity give rise to works that act as cultural and geopolitical seismographs. His work bears witness to the socio-political transformations that affected the Middle East in the 1970s and 1980s, seeing, for example, the embroiderers flee to Peshawar in Pakistan, where some of the last embroideries were produced.

Alighiero Boetti – Pensant à l’Afghanistan presents a selection of works typical of this period, the Lavori postali (Postal works), which are iconic embroideries and a series of works on paper conceived in his Roman studio at a time when it was impossible for him to travel to Afghanistan. These include Primo lavoro dell’anno pensando all’Afghanistan (First work of the year while thinking about Afghanistan, 1990) from which the exhibition takes its name. This is accompanied by a rich selection of photographs and archival documents loaned by the artist’s family, which give an insight into the context in which Alighiero Boetti worked.

The distance that the artist sought to cover by travelling to Afghanistan is presumably a desire to distance himself from the “guerrilla” of Arte Povera, a movement theorised three years earlier by Germano Celant and from whose framework the deeply subversive Alighiero Boetti sought to break free. The end of the 1960s and the beginning of the 1970s were also marked by the beginning of the “years of lead”, which saw Italy become the scene of clashes between extreme left and right-wing militants. Alighiero Boetti admits: “I considered the journey from a purely personal and hedonistic point of view. I was fascinated by the desert… the bareness, the civilisation of the desert.”

In 1971, ruled by the reformist Shah Mohammed Zahar, Afghanistan was an open country, at the crossroads of the hippie trail that many Westerners took on their way to Kathmandu. It was also a place of exchange and trade where one could meet Indian, Pakistani and Iranian merchants and European expatriates. One of the first works that Alighiero Boetti created in Kabul was a Lavoro Postale (Postal Work). An avid traveller, Boetti spent long periods on different continents. His stays in countries such as Ethiopia, Guatemala and Japan inspired the creation of these works, based on the mathematical permutation of the stamps. The postal services, unaware of the formal uniqueness of each envelope, which they themselves determine by the placement of a stamp, its colour and design, are the anonymous workers of the work of art that a letter becomes once it reaches its destination.

Alighiero Boetti, Lavoro postale (permutazione), 1972 (détail)

In Kabul, Alighiero Boetti met Dastaghir, a young employee of the hotel where he was staying, who helped him to obtain the large quantity of stamps required for the Lavori Postali. In the autumn of 1971, with Dastaghir Boetti opened the now famous One Hotel in Kabul. Boetti would return twice a year, often with his family. He had a room there which, upon his arrival, would be transformed into a studio, the basis for his Afghan projects. Dastaghir was also the liaison between Alighiero Boetti and the Afghan embroiderers who assisted the artist in the execution of his series of embroideries on fabric, notably the iconic Mappe.

One Hotel, Kabul, early 1970s

Each of these maps, embroidered using the ancestral Afghan technique, is an X-ray of its time, a reminder of the transience of nationalist concepts and an infinite variation of the same rule. We see the flags change according to the world’s geopolitical fluctuations, but also the seas, which are sometimes green, violet or blue, the only spaces of chromatic innovation left to the goodwill of the Afghan embroiderers who can often only imagine the ocean from this landlocked territory that is Afghanistan.

Alighiero Boetti, Mappa, 1983

Another series of Boetti’s embroideries executed in Kabul and Peshawar are the Ricami (Embroideries). These works form a bridge between East and West, between content and form, in that the artist determines the meaning of the word and leaves the choice of colours to chance. They are composed of mosaic- like grids of letters combined into words and phrases the viewer has to decipher according to a direction of reading that varies from one work to another. The selected sentences are taken from proverbs, quotations or Sufi poems. Boetti’s key phrases (Ordine/Disordine, Segno/ Disegno…) (Order/Disorder, Sign/Drawing…) are also present. A monochrome work from this series, a major work because of its rare size (172 x 178 cm), is among the works shown in this exhibition

Alighiero Boetti, Titoli, 1978

At Alighiero Boetti. Thinking about Afghanistan, Tornabuoni Art is also presenting two examples of Tutto (Whole), including a rare two-colour copy representing a constellation made of black maps of Afghanistan on a white background. The Tutto works, which Alighiero Boetti called “the height of theory, the height of conceptualism”, obey a rule that combines different recognisable cultural symbols and forms; placed side by side, these blend their own identities into a Tutto, a “Whole”. The work of art defines itself, the boundary of one form leading to the next. A multiplicity of understandings is offered to the viewer. One can let one’s gaze wander over the embroidery and discover a guitar, a waving hand, a pipe, a shark, a gun, a paintbrush, a letter… Some shapes are left to the viewer’s appreciation: a round shape can be a sun, a sphere or an eye. It is an endless game of colourful riddles. The concepts of harmony, loss of identity and the blurred boundaries between abstraction and figuration are at the heart of this work, which is considered the pinnacle of Alighiero Boetti’s embroidery art and a sum of all his previous works.

Alighiero Boetti, Tutto, 1988-89 (détail)

Alighiero Boetti’s embroidered works reveal his philosophy: as an artist, he creates the rules of the game and invites the viewers to play. Boetti places us – and himself – in a tension between control and chance, between the conceptuality of a work and its physical manifestation.

The body of works on paper known as Tra sé e sé (Between oneself and oneself) are unique in their process of realisation. Whereas Boetti previously had to wait for his designs to be made by others, in this series the time between conceptualisation and realisation is considerably shortened.

Boetti originally conceived this series in the 1970s, inspired by a game he used to play with his daughter, Agata. However, in the following decade he introduced new works into the series, including Senza titolo (Primo lavoro dell’anno pensando all’Afghanistan) presented at Tornabuoni Art Paris. On some of the works, the artist pasted clippings and cut-out photos, as if he were capturing his concerns and thoughts on paper. Some of these drawings, as their title suggests, were made from two aerial views, showing a process carried out by a ‘doubled’ Boetti who often used both his right and left hands – in line with the experiment of splitting his name, undermining the concept of individual uniqueness, which led him to sign his works ‘Alighiero e Boetti’ from 1972.

Alighiero Boetti, Senza titolo (Primo lavoro dell’anno pensando all’Afghanistan), 1990

“We sometimes made paper cut-outs of our hands and placed them on the floor, a pair on each side of the room. We then connected them with a long line of letters and objects of various shapes and sizes, usually starting with the smallest pieces, before adding larger ones. When this long line of ‘everything’ was ready, Alighiero would place his hands at one end of it and I would do the same at the other end, thus blocking the objects placed between us and completing the circuit. We called this game Tra me e te (Between me and you) and ended up making a series of works inspired by it. He called the series Tra sé e sé (Between oneself and oneself).”

Agata Boetti, Il Gioco dell’Arte, Mondadori Electa, Milan 2016

Eventi

Alighiero Boetti – Thinking about Afghanistan

Alighiero Boetti, Tutto, 1988-89, embroidery on cloth, 97 x 134,5 cm

19 Ottobre – 22 Dicembre 2021
TORNABUONI ART PARIS

16 avenue Matignon 75008 Paris

Dopo il successo della mostra “Salman” di Alighiero Boetti alla Tornabuoni Art a Milano nel Settembre 2021, che ha reso omaggio alla figura di Salman Ali, l’assistente storico di Boetti, la galleria è lieta di annunciare la mostra “Alighiero Boetti – Pensant à l’Afghanistan” (Pensando all’ Afghanistan) che aprirà a Parigi il 18 Ottobre 2021 e presenta il lavoro di Alighiero Boetti (1940 – 1994) visto attraverso la lente del suo rapporto con l’Afghanistan e i suoi abitanti.

Nella primavera del 1971, alla ricerca di ‘qualcosa di distante’, Alighiero Boetti scoprì l’Afghanistan. Questo fu l’inizio di una relazione che unì l’uomo e il suo lavoro con gli afgani per 23 anni, fino alla sua morte nel 1994. Boetti mantenne questi legami anche durante il periodo di esilio a seguito dell’invasione Sovietica del 1979, addirittura accogliendo alcuni dei suoi assistenti nella sua famiglia in Italia.

In Afghanistan Alighiero Boetti produce molti dei suoi lavori più conosciuti incluse le Mappe (1971-1994), realizzate da ricamatrici afgane.

Le sue intenzioni artistiche, la sua esperienza del paese e la sua curiosità intellettuale danno origine a opere che fungono da sismografi culturali e geopolitici.

Il suo lavoro è una testimonianza delle trasformazioni sociali e politiche che hanno interessato il Medio Oriente negli anni ’70 e ’80, assistendo, ad esempio alla fuga delle ricamatrici verso Peshawar in Pakistan, dove vennero poi prodotti alcuni degli ultimi ricami.

“Pensando all’ Afghanistan” di Alighiero Boetti, presenta una selezione di lavori caratteristici di questo periodo i “lavori postali”, composti da iconici ricami, e una serie di lavori su carta concepiti nel suo studio di Roma durante il tempo in cui non gli era possibile raggiungere l’Afghanistan. Questi includono: “Primo lavoro dell’anno pensando all’Afghanistan”, del 1990, dal quale la mostra prende il nome. Ad accompagnarlo, è una ricca selezione di fotografie e documenti presi in prestito dall’ archivio della famiglia, che ci permettono di dare uno sguardo nel contesto in cui Boetti lavorava.

La distanza che l’artista ha cercato di percorrere recandosi in Afghanistan è presumibilmente un desiderio di allontanarsi dalla ‘guerriglia’ dell’Arte Povera, movimento teorizzato tre anni prima da Germano Celant, dalla cui impostazione il profondamente sovversivo Alighiero Boetti ha cercato di liberarsi.

La fine degli anni Sessanta e l’inizio degli anni Settanta furono segnati anche dall’inizio degli anni di piombo, che videro l’Italia teatro di scontri tra militanti di estrema sinistra e di destra. Alighiero Boetti ammette: “Ho considerato il viaggio da un punto di vista puramente personale ed edonistico. Ero affascinato dal deserto… la nudità, la civiltà del deserto”.

Nel 1971, governato dal riformista Shah Mohammed Zahar, l’Afghanistan era un paese aperto, crocevia di incontro tra le rotte degli hippie occidentali spesso diretti a Kathmandu. Era anche un luogo di commercio e scambio dove si potevano incontrare mercanti Indiani, Pakistani, Iraniani e espatriati europei.

Uno dei primi lavori che Alighiero Boetti creò a Kabul fu “Lavoro Postale”. Insaziabile viaggiatore, Boetti trascorse lunghi periodi in diversi continenti. I suoi soggiorni in paesi come Etiopia, Guatemala e Giappone ispirarono la creazione di queste opere, basate sulla permutazione matematica dei francobolli. I servizi postali, ignari dell’unicità formale di ogni busta che essi stessi determinano mediante l’apposizione di un francobollo, col suo colore e grafica, sono gli anonimi fautori dell’opera d’arte che una lettera diventa una volta giunta a destinazione.

Alighiero Boetti, Lavoro postale (permutazione), 1972 (détail)

In Kabul, Alighiero Boetti incontrò Dastaghir, un giovane impiegato dell’hotel dove alloggiava, che lo aiutò a ottenere una grande quantità di francobolli necessari per realizzare “Lavori Postali”.  Nell’autunno del 1971, a Kabul, Boetti aprì con Dastaghir l’ormai famoso One Hotel.

Boetti vi tornava due volte l’anno, spesso con la sua famiglia. Aveva una stanza che, al suo arrivo, veniva trasformata in uno studio, base per i suoi progetti afghani. Dastaghir è stato anche il tramite tra Alighiero Boetti e le ricamatrici afgane che hanno assistito l’artista nell’esecuzione della sua serie di ricami su tessuto, in particolare l’iconica “Mappe”.

One Hotel, Kabul, early 1970s

Ognuna di queste mappe, ricamate con una tecnica ancestrale afgana, è una radiografia del suo tempo, un ricordo della caducità dei concetti nazionalisti e una variazione infinita della stessa regola. Assistiamo al mutamento delle bandiere secondo le fluttuazioni geopolitiche del mondo, ma anche i mari, che sono a volte verdi, viola o blu, gli unici spazi di innovazione cromatica lasciati alla volontà delle ricamatrici afgane che spesso potevano solo immaginare l’oceano da questo territorio senza sbocco sul mare che è l’Afghanistan.

Alighiero Boetti, Mappa, 1983

Un’altra serie dei ricami di Boetti realizzati in Kabul e Peshawar è “Ricami”.

Queste opere costituiscono un ponte tra Oriente e Occidente, tra contenuto e forma, dove l’artista determina il significato della parola e lascia al caso la scelta dei colori. Sono composti da griglie di lettere simili a mosaici combinate in parole e frasi che lo spettatore deve decifrare secondo una direzione di lettura che varia da un’opera all’altra. Le frasi selezionate sono tratte da proverbi, citazioni o poesie sufi. Sono presenti anche le frasi chiave di Boetti (Ordine/Disordine, Segno/ Disegno). Un’opera monocroma di questa serie, importante per le sue rare dimensioni (172 x 178 cm), è esposta in questa mostra.

Alighiero Boetti, Titoli, 1978

All’interno di Alighiero Boetti “Pensando all’Afghanistan”, Tornabuoni Art presenta anche due esempi di “Tutto”, includendo una rara copia a due colori che rappresenta una costellazione fatta di mappe nere dell’Afghanistan su sfondo bianco. Le opere “Tutto”, che Boetti definì come l’apice della teoria e del concettualismo, obbediscono a una regola che combina diversi simboli e forme culturali riconoscibili; posizionati uno accanto all’altro, questi fondono le proprie identità in un “Tutto”.

L’opera d’arte si definisce, i confini di una forma portano ad un’altra. Una molteplicità di significati si apre allo spettatore. Lo sguardo vagare liberamente sui ricami scoprendo una chitarra, un gesto di saluto, una pipa, uno squalo, una pistola, un pennello, una lettera, … Alcune forme sono lasciate all’interpretazione dello spettatore: una forma circolare può essere un sole, una sfera o un occhio. È un gioco infinito di enigmi colorati. I concetti di armonia, perdita di identità e i confini sfocati tra astrazione e figurazione sono al centro di questo lavoro, che è considerato l’apice dell’arte ricamata di Alighiero Boetti e una somma di tutti i suoi lavori precedenti.

Alighiero Boetti, Tutto, 1988-89 (détail)

Le opere ricamate di Alighiero Boetti rivelano la sua filosofia: come artista definisce le regole del gioco invitando gli spettatori a giocare. Boetti pone noi – e sé stesso – in uno stato di tensione tra controllo e casualità, tra l’aspetto concettuale di un’opera e la sua manifestazione fisica.

Le opere su carta conosciute come “Tra sé e sé” sono uniche nel loro processo di realizzazione. Mentre in precedenza Boetti doveva aspettare che i suoi progetti fossero realizzati da altri, in questa serie il tempo tra la concettualizzazione e la realizzazione è notevolmente ridotto.

Nel 1980 l’Afghanistan diventò un territorio inaccessibile, come risultato della criticità del contesto politico e dell’invasione sovietica.

Quasi a compensare questo stato di esilio forzato, e dopo aver subito la perdita della madre, Alighiero Boetti si isolò nel suo studio a Roma e diede vita a un nuovo corpus di opere che rappresenta ed esprime la sua profonda disillusione nei confronti dell’umanità, dei tumulti politici e delle divisioni del mondo.

Boetti aveva originariamente concepito questa serie negli anni ’70, ispirandosi a un gioco che era solito fare con sua figlia Agata. Tuttavia, nel decennio successivo introdusse nuovi lavori, tra cui “Senza titolo” (Primo lavoro dell’anno pensando all’Afghanistan) presentato a Tornabuoni Art Paris.

Su alcune opere, l’artista ha incollato ritagli e foto scontornate, come se stesse catturando su carta le sue preoccupazioni e i suoi pensieri. Alcuni di questi disegni, come suggerisce il titolo, sono stati realizzati da due vedute aeree, mostrando un processo compiuto da un “doppio” di Boetti che spesso usava sia la mano destra che sinistra – in linea con l’esperimento di dividere il suo nome, minando il concetto di unicità dell’individuo, che lo ha portato a firmare le sue opere ‘Alighiero e Boetti’ dal 1972.

Alighiero Boetti, Senza titolo (Primo lavoro dell’anno pensando all’Afghanistan), 1990

“A volte facevamo dei ritagli di carta delle nostre mani e li mettevamo sul pavimento, un paio su ogni lato della stanza. Poi collegavamo i ritagli con una lunga fila di lettere e oggetti di varie forme e dimensioni, partendo solitamente dai pezzi più piccoli, prima di aggiungerne di più grandi. Quando questa lunga fila di “tutto” era pronta, Alighiero metteva le mani ad una estremità e io facevo lo stesso dall’altra, bloccando così gli oggetti interposti tra di noi e completando il circuito. Abbiamo chiamato questo gioco “Tra me e te” e abbiamo finito per realizzare una serie di opere ispirate ad esso. Lui ha chiamato la serie “Tra sé e sé”.

Agata Boetti, Il Gioco dell’Arte, Mondadori Electa, Milan 2016