Interviste

Intervista con Willemien De Villiers

Willemien De Villiers è un’artista e scrittrice sudafricana che vive e lavora a Muizenberg, Città del Capo.
Attraverso i suoi lavori tessili, Willemien supera i confini della cultura tradizionale sovvertendo l’idea del ricamo inteso come delicata attività femminile o semplice mezzo di decorazione, mostrandone invece le enormi potenzialità comunicative. Utilizzando i temi della natura, le sue opere affrontano in modo intimo e personale i temi del patriarcato, della violenza domestica, delle differenze di genere, della divisione e delle disparità sociali.

Website: https://www.willemiendevilliers.co.za/

Instagram: https://www.instagram.com/willemien_de_villiers/

Facebook: https://www.facebook.com/willemienstudio/

Willemien, perché la tua scelta è rivolta proprio al tessile come mezzo espressivo? Puoi raccontarci il percorso che ti ha portato a diventare un’artista tessile?

Da quando ne ho memoria, ho sempre amato i tessuti, soprattutto quelli naturali come il cotone e il lino. Spesso scherzo dicendo che ero una pianta di lino in una vita precedente, a causa della mia affinità con questo particolare materiale – l’odore, il peso e la consistenza ruvida mi trasportano immediatamente in un luogo di grande felicità.

Adoro lavorare con le mie mani, sia che si tratti di argilla, pittura, stampa o cucito – preferisco cucire un intero indumento a mano piuttosto che utilizzare la mia macchina per farlo. Mi piace il fatto che si tratti di un processo silenzioso che diventa quasi inevitabilmente una meditazione.

Dopo aver terminato gli studi di Belle Arti alla fine degli anni ’70 (Università di Pretoria, Gauteng, Sudafrica) ho iniziato a lavorare come designer in una tipografia tessile che utilizzava ancora metodi di stampa in piano accanto a metodi di stampa rotativa più avanzati. Quando me ne sono andata, ho continuato a stampare il tessuto a casa, spesso migliorando i disegni con la cucitura. Ho fatto una grande deviazione, prima di tornare finalmente al lavoro tessile, passando un decennio a scrivere (ho pubblicato due romanzi, oltre a diversi racconti), a lavorare in una piccola fabbrica di ceramiche e a passare il tempo a dipingere (olio su tela).

In che modo la cultura sudafricana influenza il tuo modo di fare arte?

Non ci sono influenze evidenti di cui sono a conoscenza, ma quelle sottili devono essere in gioco – ma sono probabilmente difficili da notare. Anche se sono sempre ispirata dalla natura e dai fenomeni naturali, i temi che affronto nel mio lavoro provengono da un luogo profondamente personale. La serie che ho fatto per evidenziare il flagello della violenza domestica, e altre forme di violenza contro donne e bambini, è stata influenzata da quella che (purtroppo) potrebbe essere definita una cultura della violenza in Sudafrica. Rimane una società patriarcale con scarsa considerazione per i diritti delle donne, nonostante la nostra costituzione e le leggi progressiste.

“Bride 1”, hand stitched with cotton embroidery thread on found domestic linen,  copyright Willemien De Villiers

”Bride 2”, hand stitched with cotton embroidery thread on found domestic linen,  copyright Willemien De Villiers

Quali delle tue opere tessili ti rappresenta di più e a quale ti senti più legata?

Ogni pezzo che ho fatto è una derivazione di quello che ho fatto prima. E’ difficile isolare una delle mie opere preferite – dopo aver detto questo, alcune spiccano. Per un certo periodo di tempo mi sono sentita molto attratta dalle immagini di persone che salvano sconosciuti, per esempio in un contesto di salvataggio in mare, o di pronto soccorso somministrato in un incidente. Sospetto di essere alla ricerca di una sorta di guarigione emotiva a causa della disconnessione che sento spesso, vivendo in una società profondamente divisa, in uno dei paesi più disuguali al mondo. La serie Save Me ne è un esempio. Mi è anche piaciuto realizzare una piccola serie in cui immaginavo un mondo in cui esiste un diverso tipo di mascolinità non tossica, cortese e gentile. Ho usato schemi anatomici vintage di organi riproduttivi maschili e li ho cuciti su vecchie tovaglie di lino, mescolati a motivi floreali. Un giorno vorrei tornare su questo tema per continuare a svilupparlo.

Nella tua biografia parli del ricamo come atto devozionale, una forma di meditazione. Puoi dirci cosa significa questo?

Non sono una persona religiosa, ma sento che ogni atto ripetitivo, fatto con intenzioni e scopi profondamente sentiti, rallenta la mente fino al qui e ora. In questo senso, cucendo punto dopo punto, fila su fila, comincio a sentirmi come quando si recita un mantra, una preghiera, o si contano le prostrazioni ripetitive… Lo chiamerei una devozione al tempo, o senza tempo.
Il ricamo, per me, è un atto che segna il tempo e lo registra.

“Hooked Unhooked Baby”, copyright Willemien De Villiers

Nelle tue opere tessili, qual è il rapporto tra rappresentazione astratta e figurativa?

I miei lavori precedenti avevano tutti aspetti figurativi, di solito immagini di donne, uccelli, animali, morfologie vegetali e umane, specialmente quelle della riproduzione, che è così simile in tutte le specie, siano esse animali o vegetali. Sono attratta dalle immagini del Medioevo fino al XVI secolo circa, dove la scienza non era così chiara e assoluta; dove i confini tra piante e animali e minerali erano ancora sfocati. Mi piace l’immaginazione che c’è in quel lavoro.

Woman with Turtle è un esempio di connessione a stile libero che ho creato tra il mondo minerale, vegetale e animale, dopo aver esaminato varie immagini di quel periodo. Lavoro intuitivamente, seguendo il mio istinto; non sempre mi è possibile spiegare come arrivo ad un’immagine finale, in questo caso un simbolo geometrico, l’immagine embrionale di una tartaruga, la morfologia dei semi di una mela, più una pianta da fiore. Il risultato finale, per me, cattura il desiderio di connettersi a tutti gli esseri viventi – gli esseri umani non sono, dopo tutto, separati dal mondo naturale, ma parte di esso. Ultimamente il mio lavoro è diventato più astratto, un distillato della mia esperienza vissuta, si potrebbe dire, di essere donna nel mondo di oggi. Sto esplorando il colore rosa, in tutte le sue sfumature, dal rosa incandescente ai rosa pallido per bambini.

Woman with Turtle”, Hand stitched with cotton thread on used, stained domestic linen, copyright Willemien De Villiers

Qual è il tema o soggetto più ricorrente nel tuo lavoro? Come scegli i soggetti delle tue opere?

Il mio lavoro avrà sempre un messaggio femminista – la causa femminista è più importante che mai e molto di più deve essere fatto per aumentare la consapevolezza della disuguaglianza tra uomini e donne che esiste ancora oggi, in tutto il mondo. A volte il messaggio è davanti gli occhi e piuttosto brutale, come nella mia serie “Domestic”, dove ho usato come punto di partenza i servizi giornalistici sulla violenza domestica. Altre volte è più giocoso, come si è visto nella serie “Female Notions” dove ho usato nozioni di merceria (quei pezzi di biancheria intima femminile devono funzionare correttamente, come ganci e occhielli, reggicalze, reggicalze, cinghie per reggiseni, ecc.) Per lo più è da qualche parte nel mezzo, come si vede nella mia serie Bride, dove esploro il peso emotivo della parola ‘sposa’ – così diverso da quello di ‘sposo’.

Che tipo di materiali tessile preferisci?

Utilizzo solo tessuti di seconda mano, naturali e vintage come il cotone o il lino. Più sono strappati e macchiati, meglio è – vorrei poterli salvare tutti dall’essere buttati via. Se non sono macchiati, aggiungo macchie domestiche, usando caffè, tè, barbabietola, vino rosso, curcuma; scegliendo di celebrare tutte quelle macchie che la maggior parte delle donne sono abituate a rimuovere.

“Falling Flying”, copyright Willemien De Villiers

Willemien, sei anche una pittrice: qual è il rapporto tra i tuoi quadri e la tua arte tessile?

Entrambi i mezzi mostrano un certo orror vacui – la paura dello spazio vuoto (latino) o la paura del vuoto, dal greco kenofobia – che mi sembra di avere. Faccio il lavoro che faccio, nel modo denso di motivi da cui sono attratta, per tenere a bada una sensazione di vuoto e disconnessione. È una coercizione che mi lega al mondo reale.

“Connection”, oil on canvas, copyright Willemien De Villiers

Ci sono artisti a cui ti ispiri?

Troverò sempre il lavoro delle grandi artiste femministe come Kiki Smith, Louise Bourgeois, Georgia O’Keefe, Judy Chicago, Ana Mendita (e molte altre) di grande ispirazione e spesso mi ripropongo di passare più tempo online per immergermi nel loro lavoro; una sorta di riavvio e ricarica. Più vicino a casa, mi emozionano le sculture di Mary Sibande e le installazioni tessili in movimento di Igshaan Adams.

A cosa stai lavorando in questo momento?

Sto lavorando a una serie che esplora il concetto di “ragazza” e “donna”, visti attraverso lo sguardo maschile. Ho chiesto alla mia comunità Instagram di dirmi come vengono abitualmente chiamate, da ragazze e giovani donne, dai ragazzi e dagli uomini con cui sono cresciuti. E’ stato un esercizio molto illuminante, e ora ho un vocabolario molto più ampio di parole e termini brutti che vengono usati per descrivere la popolazione femminile. I termini iniziali erano in minoranza, e spesso molto paternalistici, come “animale domestico”, o “bambola”. Spero di creare una rappresentazione visiva di questa realtà – che purtroppo è ancora così diffusa – che sia al tempo stesso bella e divertente, in qualche modo rinnovatrice.

“Chicks and Sluts”, copyright Willemien De Villiers

Interview

Interview with Willemien De Villiers

Willemien De Villiers is a South African artist and writer who lives and works in Muizenberg, Cape Town.

Through her textile works, Willemien goes beyond the boundaries of traditional culture and subverts the idea of embroidery as a delicate feminine activity or simple means of decoration, showing instead its enormous communicative potential. Using the themes of nature, her works deal in an intimate and personal way with the themes of patriarchy, domestic violence, gender differences, division and social disparities.

Website: https://www.willemiendevilliers.co.za/

Instagram: https://www.instagram.com/willemien_de_villiers/

Facebook: https://www.facebook.com/willemienstudio/

Willemien, why is your choice of artist aimed precisely at textiles as an expressive medium? Can you tell us about the path that led you to become a textile artist?

For as long as I can remember, I’ve loved textiles, especially natural fabrics such as cotton and linen. I often joke that I was a flax plant in a previous life, because of my affinity for this particular material – the smell, weight and rough texture immediately transport me to a place of great happiness.

I love working with my hands, whether with clay, painting, printmaking, or sewing – I’d rather sew an entire garment by hand than get my machine out to do so. I like the fact that it’s a silent process that almost inevitably becomes a meditation.

After I finished my Fine Art studies in the late 1970s (University of Pretoria, Gauteng, South Africa) I started a job as a designer at a textile printing factory that still used flatbed printing methods alongside more advanced rotary printing. When I left, I continued printing fabric at home, often enhancing the designs with stitching. I took a big detour, before finally getting back to textile work, by spending a decade writing (I have two published novels, as well as several short stories), working in a small ceramics’ factory, and spending time painting (oil on canvas).

How does South African culture influence your way of making art?

There are no overt influences that I’m aware of, but subtle ones must be at play – probably difficult for me to notice. Although I’m always inspired by nature, and natural phenomena, the themes that I engage with in my work come from a deeply personal place. The series I did to highlight the scourge of domestic violence, and other forms of violence against women and children, was influenced by what (sadly) could be called a culture of violence in South Africa. It remains a patriarchal society with little regard for women’s rights, despite our progressive constitution, and laws.

“Bride 1”, hand stitched with cotton embroidery thread on found domestic linen,  copyright Willemien De Villiers

”Bride 2”, hand stitched with cotton embroidery thread on found domestic linen,  copyright Willemien De Villiers

Which of your textile works represents you most and to which do you feel most attached?

Every piece I’ve ever done, follows on what I did before. It’s difficult to isolate a favourite – having said that, a few stand out. For a period of time I felt very drawn to images of people saving strangers, for example in a sea rescue context, or first aid administered at an accident scene. I suspect I was seeking some kind of emotional healing because of the disconnection I often feel, living in a deeply divided society, in one of the most unequal countries in the world. The Save Me series is an example of this. I also loved doing a small series where I imagined a world where a different kind of non-toxic masculinity exists, a tender and kind pink one. I used vintage anatomical diagrams of male reproductive organs and stitched them onto old linen tea tray cloths, intermixed with floral motifs. I’d like to return to this theme someday and make some more.

In your biography you talk about embroidery as a devotional act, a form of meditation. Can you tell us what this means?

I’m not a religious person, but feel that any repetitive act, done with deeply felt intent and purpose, slows the mind down to the here and now. In that sense, making stitch after stitch after stich, row upon row upon row, begin to feel like counting prayer beads, or doing repetitive prostrations … I would call it a devotion to time, or timelessness.

Stitching, to me, is an act of recording time.

“Hooked Unhooked Baby”, copyright Willemien De Villiers

In your textile works, what is the relationship between abstract and figurative representation?

My earlier works all had figurative aspects to them, usually images of women, birds, animals, botanical and human morphology, especially those of reproduction, which is so similar across all species, whether animal or botanical. I’m drawn to images from medieval times to about the16th century, where science wasn’t so clear-cut and absolute; where the boundaries between plant and animal and mineral were still blurred. I love the imagination at work there.

Woman with Turtle is an example of a freestyle connection I made between the mineral, plant and animal world, after examining various images from that period. I work intuitively, following my instinct; it’s not always possible for me to explain how I get to a final image, in this case a geometric symbol, the embryonic image of a turtle, the seed morphology of an apple, plus a flowering plant. The end result, to me, captures a longing to connect to all living things – human beings are, after all, not separate from the natural world, but part of it.

Lately, my work has become more abstract, a distillation of my lived experience, one could say, of being a woman in today’s world. I’m exploring the colour pink, in all its hues, from incandescent to pale baby pinks, to the gloriously dirty spectrum

Woman with Turtle”, Hand stitched with cotton thread on used, stained domestic linen, copyright Willemien De Villiers

What is the most recurrent theme or subject in your work? How do you choose the subjects of your works?

My work will always have a feminist message – the feminist cause is as important as it ever was and lots more needs to be done to raise awareness about the inequality between men and women that still exist today, worldwide. Sometimes the message is in-your-face and quite brutal, as with my Domestic series, where I used newspaper reports of domestic violence as my starting point. Other times it’s more playful, as seen in the Female Notions series where I used haberdashery notions (those bits and bobs female undergarments need to function properly, like hooks and eyes, suspender clips, bra straps, etc.). Mostly it’s somewhere in between, as seen in my Bride series, where I explore the emotional weight of the word ‘bride’ – so different to that of ‘bridegroom’.

What kind of textile materials do you prefer?

I only use secondhand, natural, vintage fabrics like cotton or linen. The more torn and stained the better – I wish I could rescue them all from being thrown away. If they’re not stained, I add domestic stains, using coffee, tea, beetroot, red wine, turmeric; choosing to celebrate all those stains most women are trained to remove.

“Falling Flying”, copyright Willemien De Villiers

Willemien, you are also a painter: what is the relationship between your paintings and your textile art?

Both mediums show a certain horror vacui – a fear of empty space (Latin) or fear of emptiness, from the Greek kenophobia – that I seem to have. I do the work I do, in the densely patterned manner I’m drawn to, in order keep a feeling of emptiness and disconnection at bay. It’s a compulsion that anchors me to the real world

“Connection”, oil on canvas, copyright Willemien De Villiers

Are there any artists you’re inspired by?

I’ll always find the work of the great feminist artists like Kiki Smith, Louise Bourgeois, Georgia O’Keefe, Judy Chicago, Ana Mendita (and many more) hugely inspiring and I often remind myself to spend more time online to immerse myself in their work; a kind of a reboot and recharge. Closer to home, I feel excited by Mary Sibande’s sculptures and Igshaan Adams’ moving textile installations.

 What are you working on right now?

I’m working on a series that explores the construct of ‘girl’ and ‘woman’, viewed through the male gaze. I asked my Instagram community to tell me what they were routinely called, as girls and young women, by the boys and men they grew up with. It was a very enlightening exercise, and I now have a much expanded vocabulary of nasty words and terms that are used to describe the female population. Endearing terms were in the minority, and often very patronising, like ‘pet’, or ‘doll’. It is what it is, and sometimes one just has to laugh at some of the terms. I hope to create a visual representation of this reality – which is sadly still so prevalent – that is both beautiful and healing; transformative in some way.

“Chicks and Sluts”, copyright Willemien De Villiers

Maria Rosaria Roseo

English version Dopo una laurea in giurisprudenza e un’esperienza come coautrice di testi giuridici, ho scelto di dedicarmi all’attività di famiglia, che mi ha permesso di conciliare gli impegni lavorativi con quelli familiari di mamma. Nel 2013, per caso, ho conosciuto il quilting frequentando un corso. La passione per l’arte, soprattutto l’arte contemporanea, mi ha avvicinato sempre di più al settore dell’arte tessile che negli anni è diventata una vera e propria passione. Oggi dedico con entusiasmo parte del mio tempo al progetto di Emanuela D’Amico: ArteMorbida, grazie al quale, posso unire il piacere della scrittura al desiderio di contribuire, insieme a preziose collaborazioni, alla diffusione della conoscenza delle arti tessili e di raccontarne passato e presente attraverso gli occhi di alcuni dei più noti artisti tessili del panorama italiano e internazionale.