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Sheila Pepe: “My Neighbor’s Garden”

Madison Square Park – New York
June 26 – December 10, 2023

Bringing together groups of beginning and advanced crochet artists, artist Sheila Pepe created her first outdoor exhibition, commissioned by the Madison Square Park Conservancy, which opened June 26. In My Neighbor’s Garden, Pepe twists the traditional 19th-century American urban park layout with a 21st-century temporary installation that brings color, unexpected materials and optimism to the outdoors. Pepe, a feminist and queer artist whose elaborate web-like structures recall and critique conventional women’s craft practice, uses crochet to transform contemporary sculpture. Her canopies and webs of string and lace, paracord, shoelaces, oversized sustainable rubber bands and plant materials will be attached to several six-meter-tall poles and distinguish existing physical structures in the park, including light poles. The fabric spans several paths under which park visitors can walk. Uncommon vegetables and flowering plants mingle with Pepe’s crochet, fostering interaction between the artist’s materials and the natural world. The fabric of New York’s community gardens features a wide range of unique heirloom plants. This diversity is reflected in the work, with climbing plants such as bitter melon, sour gherkin, long bean, and morning glory vine intertwining with crocheted constructions. My Neighbor’s Garden will remain on view until Dec. 10, 2023.

Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe

”My Neighbors Garden is truly rooted in the park,” said Stephanie Lucas, Director of Park Operations and Horticulture, Madison Square Park Conservancy. “Each vine, flower, fruit, and stitch reflects the whimsy of community effort and the joy of seasonal change.”
Pepe’s work has long questioned indoor space as literally and symbolically closing the door of potential to women. Here, within the context of a park setting, the artist considers publicness to create physical positions that welcome all parkgoers through a fabricated city garden.

Pepe’s plan to convene neighbors in her studio and in the park is the conceptual warp and weft of My Neighbor’s Garden, an experiment where makers find a community for support and identity. Pepe and the Conservancy plan to continue these gatherings during public programs in the park throughout the exhibition. This methodology of learning through and disseminating expertise is central to her practice. The artist estimates that 15,000 yards of materials have been crocheted over a six-month period.

My Neighbor's Garden Project in Madison Square Park. Sheila Pepe. Collection the artist.
Sheila Pepe. Proposal for My Neighbor’s Garden in Madison Square Park, 2023. Telephone poles, yard hardware, nylon and cotton string, shoelaces, paracord, rubber bands, plant materials. Dimensions variable. Collection the artist.

“Simultaneous to creating My Neighbor’s Garden in her Brooklyn studio, Sheila Pepe gathered a community of crocheters to make this vibrant work within the context of her decades-long practice,” said Brooke Kamin Rapaport, Artistic Director and Martin Friedman Chief Curator, Madison Square Park Conservancy. “Pepe’s hand has touched every stitch in this work as have her questions about traditional sculptural materials and ideas around neighborhood gardens throughout the city. Madison Square Park is the ideal setting for the artist to continue to test the reach of textiles.”

Crochet session with artist Sheila Pepe in her Brooklyn studio. March 2023. Copyright Sheila Pepe
Crochet session with artist Sheila Pepe in her Brooklyn studio. March 2023. Copyright Sheila Pepe
Crochet session with artist Sheila Pepe in her Brooklyn studio. March 2023. Copyright Sheila Pepe

My Neighbor’s Garden is accompanied by public programming that builds on the exhibition’s themes, including three free outdoor concerts with Carnegie Hall Citywide, the Aizuri Quartet on July 12 and July 26 and the Aeolus Quartet on July 19; Art Talks with artists, horticulture experts, and cultural leaders; Botanical Book Club selections; and a reflection board where parkgoers respond to a question inspired by the exhibition.
Pepe’s project in Madison Square Park is organized by Brooke Kamin Rapaport, Artistic Director and Martin Friedman Chief Curator; Tom Reidy, Deputy Director for Finance and Special Projects; and Truth Murray-Cole, Senior Curatorial Manager. Stephanie Lucas, Director of Park Operations and Horticulture; Jessica Kaplan, Horticulture Manager; and Aiyanna Milligan, Horticulture Associate are working closely with the artist on horticulture selections. Holly Leicht is the Conservancy’s Executive Director.

Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe
Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe
Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe
Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe

About the Artist
Sheila Pepe was born in Morristown, New Jersey in 1959. She lives and works in Brooklyn. Pepe received a BA from Albertus Magnus College in New Haven; a BFA in ceramics from Massachusetts School of Art, Boston and an MFA from the School of the Museum of Fine Arts, Boston. The artist’s mother taught her to crochet in the 1960s. Pepe discovered women artists who were a generation or two older and associated with the feminist art movement – Lynda Benglis, Eva Hesse, and Nancy Spero – as a crucible to launch her sculptural investigations. Those women responded to the fury of the Vietnam War and became agents of activism for Pepe who overturned hoary assumptions by responding to gender, queer identity, and civil rights. She also questioned the materiality in sculpture, so closely linked to gender. Pepe radicalized the grandmotherly constitution of crochet into a paradigm of feminist action. She studied blacksmithing at the Haystack Mountain School of Crafts, Deer Isle, Maine and received a fellowship to attend the Skowhegan School of Painting and Sculpture. Pepe has had numerous solo and group exhibitions including Des Moines Art Center; ICA Boston; Santa Barbara Contemporary Arts Forum; University Gallery at the University of Massachusetts, Amherst; Weatherspoon Art Museum, North Carolina; Wexner Center for the Arts, Columbus. She contributed to Liquid Sky (2007), which was on view at MoMA PS1. Research Station for the People (2014) was included in the 8th Shenzhen Sculpture Biennial, OCAT, Shenzhen, China. Sheila Pepe: Hot Mess Formalism (2017), the artist’s mid-career survey, was organized by Phoenix Art Museum and traveled to Everson Museum of Art, Syracuse; Bemis Center for Contemporary Arts, Omaha; and deCordova Sculpture Park and Museum, Lincoln. Tabernacle for Trying Times (2021), an exhibition with painter Carrie Moyer, was organized by Portland Museum of Art, Maine and traveled to the Museum of Arts and Design, New York. Pepe’s work is in private and public collections including Zimmerli Art Museum, Rutgers University; Rose Art Museum at Brandeis; Smith College Museum of Art; and Harvard University Art Museums. She has had residencies including the Bunting Institute, Radcliffe College at Harvard University, and Civitetella Ranieri, Umbertide, Italy. Pepe is the former Assistant Chairperson of Fine Art at Pratt Institute. She will be Artist-in-Residence at Dartmouth College for the 2024 winter term.

Below you can read and/or download Maria Rosaria Roseo’s interview with Sheila Pepe, published in the April 2022 issue of AM

Eventi

Sheila Pepe: “My Neighbor’s Garden”

Madison Square Park – New York
June 26 – December 10, 2023

Riunendo gruppi di crochetisti principianti e avanzati, l’artista Sheila Pepe ha creato la sua prima mostra all’aperto, commissionata dal Madison Square Park Conservancy, che è stata inaugurata il 26 giugno. In My Neighbor’s Garden, Pepe stravolge la tradizionale disposizione del parco urbano americano del XIX secolo con un’installazione temporanea del XXI secolo che porta colore, materiali inaspettati e ottimismo all’aperto. Pepe, artista femminista e queer, le cui elaborate strutture a ragnatela richiamano e criticano la pratica artigianale femminile convenzionale, utilizza l’uncinetto per trasformare la scultura contemporanea. I suoi baldacchini e le sue ragnatele di spaghi e lacci, paracord, lacci da scarpe, elastici sostenibili di dimensioni eccessive e materiali vegetali saranno attaccati a diversi pali alti sei metri e distingueranno le strutture fisiche esistenti del parco, compresi i pali della luce. Il tessuto si estende su diversi sentieri sotto i quali i visitatori del parco possono camminare. Ortaggi e piante da fiore non comuni si mescolano all’uncinetto di Pepe, favorendo l’interazione tra i materiali dell’artista e il mondo naturale. Il tessuto di orti comunitari di New York è caratterizzato da un’ampia gamma di piante cimelio uniche. Questa diversità si riflette nell’opera, con piante rampicanti come il melone amaro, il cetriolino acido, il fagiolo lungo e la vite della gloria mattutina che si intrecciano con le costruzioni all’uncinetto. My Neighbor’s Garden resterà in mostra fino al 10 dicembre 2023.

Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe

“My Neighbors Garden è veramente immerso nel parco”, ha dichiarato Stephanie Lucas, direttore delle operazioni del parco e dell’orticoltura del Madison Square Park Conservancy. “Ogni vite, fiore, frutto e punto riflette l’estrosità dello sforzo della comunità e la gioia del cambiamento stagionale”.
Il lavoro di Pepe ha a lungo messo in discussione lo spazio interno, che letteralmente e simbolicamente chiude la porta del potenziale alle donne. Qui, nel contesto di un parco, l’artista considera l’aspetto pubblico per creare posizioni fisiche che accolgano tutti i frequentatori del parco attraverso un giardino urbano ricostruito.

Il progetto di Pepe di riunire i vicini nel suo studio e nel parco è l’ordito e la trama concettuale di My Neighbor’s Garden, un esperimento in cui i creatori trovano una comunità di sostegno e identità. Pepe e il Conservancy hanno in programma di continuare questi incontri durante i programmi pubblici nel parco per tutta la durata della mostra. Questa metodologia di apprendimento e di diffusione dell’esperienza è centrale nella sua pratica. L’artista stima che in sei mesi siano stati lavorati all’uncinetto 15.000 metri di materiali.

Sheila Pepe. Collection the artist.
Sheila Pepe. Proposal for My Neighbor’s Garden in Madison Square Park, 2023. Telephone poles, yard hardware, nylon and cotton string, shoelaces, paracord, rubber bands, plant materials. Dimensions variable. Collection the artist.

“Contemporaneamente alla creazione di My Neighbor’s Garden nel suo studio di Brooklyn, Sheila Pepe ha riunito una comunità di crochetter per realizzare quest’opera vibrante nel contesto della sua pratica pluridecennale”, ha dichiarato Brooke Kamin Rapaport, direttore artistico e curatore capo di Martin Friedman, Madison Square Park Conservancy. “La mano di Pepe ha toccato ogni punto di quest’opera, così come le sue idee e le sue questioni sui materiali scultorei tradizionali nei giardini di quartiere di tutta la città. Madison Square Park è l’ambiente ideale per l’artista per continuare a testare la capacità dei textile”.

Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe
Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe
Crochet session with artist Sheila Pepe in her Brooklyn studio. March 2023. Copyright Sheila Pepe

My Neighbor’s Garden è accompagnato da una programmazione pubblica che si basa sui temi della mostra, tra cui tre concerti gratuiti all’aperto con la Carnegie Hall Citywide, il Quartetto Aizuri il 12 e il 26 luglio e il Quartetto Aeolus il 19 luglio; Art Talks con artisti, esperti di orticoltura e leader culturali; selezioni del Botanical Book Club; e una tavola di riflessione in cui i frequentatori del parco rispondono a una domanda ispirata dalla mostra.
Il progetto di Pepe a Madison Square Park è organizzato da Brooke Kamin Rapaport, direttore artistico e curatore capo Martin Friedman, Tom Reidy, vicedirettore per le finanze e i progetti speciali, e Truth Murray-Cole, senior manager curatoriale. Stephanie Lucas, direttrice delle operazioni del parco e dell’orticoltura, Jessica Kaplan, responsabile dell’orticoltura, e Aiyanna Milligan, associata all’orticoltura, lavorano a stretto contatto con l’artista sulle selezioni orticole. Holly Leicht è il direttore esecutivo del Conservancy.

Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe
Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe
Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe
Sheila Pepe, My Neighbor’s Garden. Copyright Sheila Pepe

Informazioni sull’artista
Sheila Pepe è nata a Morristown, nel New Jersey, nel 1959. Vive e lavora a Brooklyn. Pepe ha conseguito un BA presso l’Albertus Magnus College di New Haven, un BFA in ceramica presso la Massachusetts School of Art di Boston e un MFA presso la School of the Museum of Fine Arts di Boston. La madre dell’artista le ha insegnato a lavorare all’uncinetto negli anni Sessanta. Pepe ha scoperto le artiste di una o due generazioni più anziane associate al movimento artistico femminista – Lynda Benglis, Eva Hesse e Nancy Spero – come crocevia per avviare le sue ricerche scultoree. Queste donne hanno risposto alla furia della guerra del Vietnam e sono diventate agenti di attivismo per Pepe, che ha ribaltato presupposti obsoleti rispondendo a questioni di genere, identità queer e diritti civili. Ha anche messo in discussione la materialità della scultura, così strettamente legata al genere. Pepe ha radicalizzato la costituzione materna dell’uncinetto in un paradigma di azione femminista. Ha studiato forgiatura alla Haystack Mountain School of Crafts, Deer Isle, Maine e ha ricevuto una borsa di studio per frequentare la Skowhegan School of Painting and Sculpture. Pepe ha esposto in numerose mostre personali e collettive, tra cui Des Moines Art Center, ICA Boston, Santa Barbara Contemporary Arts Forum, University Gallery dell’Università del Massachusetts, Amherst, Weatherspoon Art Museum, North Carolina, Wexner Center for the Arts, Columbus. Ha contribuito a Liquid Sky (2007), esposto al MoMA PS1. Research Station for the People (2014) è stata inclusa nell’ottava Biennale di scultura di Shenzhen, OCAT, Shenzhen, Cina. Sheila Pepe: Hot Mess Formalism (2017), la rassegna di metà carriera dell’artista, è stata organizzata dal Phoenix Art Museum e ha fatto tappa all’Everson Museum of Art di Syracuse, al Bemis Center for Contemporary Arts di Omaha e al deCordova Sculpture Park and Museum di Lincoln. Tabernacle for Trying Times (2021), una mostra con la pittrice Carrie Moyer, è stata organizzata dal Portland Museum of Art, nel Maine, e ha raggiunto il Museum of Arts and Design di New York. Le opere di Pepe sono presenti in collezioni pubbliche e private, tra cui lo Zimmerli Art Museum della Rutgers University, il Rose Art Museum di Brandeis, lo Smith College Museum of Art e i musei d’arte dell’Università di Harvard. Ha avuto residenze tra cui il Bunting Institute, il Radcliffe College dell’Università di Harvard, e Civitetella Ranieri, Umbertide, Italia. Pepe è l’ex assistente alla cattedra di Belle Arti del Pratt Institute. Sarà Artist-in-Residence al Dartmouth College per il semestre invernale 2024.

Qui di seguito è possibile leggere e/o scaricare l’intervista di Maria Rosaria Roseo a Sheila Pepe, pubblicata nel numero di aprile 2022 di AM